“Plant Empowerment zal ons helpen om met elke vierkante meter een optimale groei te genereren”

Sinds de introductie van de Plant Empowerment principes ongeveer 18 maanden geleden, heeft de Belgische tomatenproducent Den Berk Délice verschillende veranderingen doorgevoerd en ervaart hij al tal van voordelen. Teler Lucas Aertsen legt in dit interview meer uit.

Lucas Aertsen is hoofdteler van de 9,6 hectare grote tomatenproductiefaciliteit van Salmmeir BV in het Belgische Rijkevorsel. Dit bedrijf – onderdeel van de Den Berk Délice-groep met in totaal 60 ha productie verdeeld over zes locaties – heeft een sterke reputatie als leverancier van hoogwaardige en smaakvolle specialiteitstomaten aan grote retailers in heel Europa. De belangrijkste variëteiten zijn de rode cherrytomaten Axiany en Sweetelle, plus een aantal andere voor de productie van kleurmixen.

Lucas werkt in de glastuinbouwsector sinds hij ongeveer vijf jaar geleden afstudeerde als bio-ingenieur aan de KU Leuven. “Wat ik leuk vind aan mijn rol is dat deze zo breed is”, zegt Lucas. “Naast plantenbiologie houd ik me bezig met nieuwe technologie en IT, de energiemarkt en gezien onze uitbreidingsplannen zelfs de bouw.” Momenteel wordt een gloednieuwe kas van 7,2 hectare gebouwd, waar eind augustus de eerste gewassen zullen worden geplant. Daarnaast komt er eind dit jaar nog een faciliteit van 8,5 ha bij, waarvan de productie in maart/april 2022 zal starten.

Expertise omzetten in data
“Ons bedrijf groeit zo snel dat we echt datagedreven moeten zijn. Een paar jaar geleden hadden we zes of zeven telers, maar het zijn er nu een stuk of tien en volgend jaar zijn dat er 15. De meeste nieuwe rekruten zijn relatief jong en minder ervaren. Dus vroegen we ons af hoe we de expertise van onze meer ervaren telers konden omzetten in data om de nieuwe telers snel op weg te helpen”, legt Lucas uit. In deze context heeft Den Berk Délice ongeveer anderhalf jaar geleden het dataplatform LetsGrow.com geïnstalleerd en werkt sindsdien in lijn met het Plant Empowerment-concept.

De teeltmethode ‘Growing by Plant Empowerment’ is voortgekomen uit de principes van Het Nieuwe Telen, die wereldwijd zijn getest en bewezen sinds de eerste ontwikkeling in Nederland door P.A.M Geelen, J.O. Voogt en P.A.M. van Weel in 2005. In 2016 schreven de oprichters een boek genaamd ‘Growing by Plant Empowerment’ om deze geïntegreerde aanpak uit te leggen. Hij is gebaseerd op fysica en plantenfysiologie en richt zich op het in evenwicht houden van alle plantenbalansen. Tijdens het teeltproces worden continu gegevens verzameld en geanalyseerd om te monitoren hoe de kasomstandigheden de gewasprestaties beïnvloeden als basis voor besluitvorming. Het concept wordt actief ondersteund door een multidisciplinair team van zes officiële Plant Empowerment-implementatiepartners, waaronder substraatspecialist Saint-Gobain Cultilene, het dataplatform van LetsGrow.com, klimaatcomputerprovider Hoogendoorn Growth Management en schermspecialist Ludvig Svensson.

Betere vergelijkingen
“Voordat het dataplatform van LetsGrow.com werd geïnstalleerd, hadden we een wekelijkse bijeenkomst van alle telers van alle verschillende bedrijven in de groep, zodat we samen de resultaten van onze gewassen en rassen konden bespreken. Dit vereiste veel Excel-sheets en afdrukken van de klimaatcomputer met zich mee, en de voorbereiding was erg tijdrovend. Tegenwoordig worden de klimaatgegevens van de vorige dag automatisch via LetsGrow.com naar elke manager gestuurd en krijgen we één keer per week een overzicht en kunnen we altijd ons eigen dashboard gebruiken. Dit maakt het veel gemakkelijker om te beschikken over betrouwbare gegevens als basis voor het vergelijken en bespreken van gewasprestaties,” voegt hij eraan toe.

Om Den Berk Délice te helpen het maximale uit de Plant Empowerment-principes te halen, krijgt het bedrijf sinds oktober 2020 trainingen. “Al onze telers gaan eens in de twee weken naar een online sessie van twee uur. De theorie uit de verschillende hoofdstukken in het boek vormt de basis, maar de cursus is ook afgestemd op onze eigen praktijksituatie”, aldus Lucas. “We gebruiken ons eigen dashboard en verkennen de balansen, zoals water, energie, assimilaten, de invloed van de screeningsstrategie en ga zo maar door, op basis van actuele vraagstukken. De cursus wordt gegeven door experts van LetsGrow.com en Hoogendoorn Growth Management met input van de andere implementatiepartners van Plant Empowerment achter de schermen.”

Kennis uitwisselen
“We willen geen naar binnen gericht bedrijf zijn – we vinden het belangrijk om in contact te blijven met de markt om op de hoogte te blijven van de laatste ontwikkelingen, kennis te delen en nieuwe inzichten op te doen die ons helpen om continu te verbeteren. En ons contact met de implementatiepartners van Plant Empowerment speelt daarin een sleutelrol”, vervolgt hij.

Lucas merkt vooral dat het werken volgens de Plant Empowerment-principes de focus heeft verlegd van subjectieve intuïtie naar objectieve data. “Dat zorgt voor levendige discussies!” zegt hij. “We hebben een zeer ervaren teler in ons team die al meer dan 20 jaar in de tomatenbranche zit. We zien het als een uitdaging om hem te overtuigen om ons dingen te laten uitproberen op basis van de data-inzichten, en het geeft voldoening om te zien dat hij vertrouwen krijgt in de data als hij ziet dat het echt werkt.”

Ondersteuning bij besluitvorming
De wortelzone is een gebied waar die gegevens een groot verschil hebben gemaakt. In het voorjaar van 2020 werkte Den Berk Délice samen met Saint-Gobain Cultilene om CARA MET-sensoren te installeren die continu het watergehalte, de temperatuur en de EC in het substraat monitoren en draadloos communiceren via de cloud. Alle gegevens worden weergegeven in het Saint-Gobain Cultilene-dashboard op het LetsGrow.com-platform. “Dit ondersteunt echt onze besluitvorming. Smaak staat bij ons hoog in het vaandel; we streven naar een brix van 10,5 in onze tomaten om de gewenste zoetheid te bereiken. De brix-waarde wordt voornamelijk beïnvloed door de EC in het substraat, dus als de brix onder de 10 komt, is dat het eerste waar we naar kijken – en die gegevens hebben we nu constant binnen handbereik.”

Al die data heeft volgens Lucas een aantal interessante interacties aan het licht gebracht: “We kunnen bijvoorbeeld zowel de EC als het stralingsniveau gedurende de dag volgen om te bepalen wanneer het de beste tijd is om de EC te verlagen. En vorig jaar gaf de data ons de mogelijkheid om te experimenteren met de EC-reductie in combinatie met zowel onze irrigatie- als ventilatiestrategie. In de juiste combinatie bleven de planten langer actief en waren ze veel beter in balans wat betreft fotosynthese en zichzelf koel houden, zonder stress voor de plant.”

Prioriteit geven aan vochtigheid
Een andere verandering die het gevolg is van de Plant Empowerment-benadering, is een beter begrip van de rol van vochtigheid en schermen. “In het verleden waren we vooral gefocust op de temperatuur in de kas, maar dankzij de data-inzichten gebruiken we steeds vaker luchtvochtigheid om een actief klimaat te creëren – vooral in het voorjaar en de zomer – door onze ventilatie-, belichtings- en verwarmingsstrategieën in balans te brengen in lijn met de buitenomstandigheden”, zegt Lucas. “En onze schermleverancier Ludvig Svensson, een andere implementatiepartner van Plant Empowerment, hielp ons bij het ontwikkelen van een schermstrategie om de optimale temperatuur te behouden, niet alleen in de kas maar ook in de planten zelf. Op koude dagen gebruiken we schermen nu intensiever om energieverlies van de top van de planten te voorkomen; het is belangrijk om ze warm te houden om actieve groei te stimuleren. We laten de schermen echter altijd ongeveer 15-20% open staan om het vocht te laten ontsnappen. Dus over het algemeen zijn we veel meer gefocust op het bereiken van de juiste vochtbalans – zowel wat betreft wat de planten ontvangen als wat ze produceren. ”

De nieuwe kas die momenteel in de Salmmeir-faciliteit wordt gebouwd, zal worden uitgerust met een hybride topverlichtingssysteem, inclusief LED’s van 265 mmol in plaats van de 180 mmol die momenteel wordt gebruikt. “Nu we het klimaat nog beter onder controle hebben en dankzij de Plant Empowerment-aanpak een betere plantbalans kunnen behouden, geloven we dat we met hogere lichtintensiteiten en voor langere periodes kunnen werken. Sommige soorten presteren natuurlijk beter onder meer licht dan andere, dus het blijft een kwestie van de data combineren met onze eigen inzichten en experimenteren met zaken als plantafstanden. Maar de data geeft ons een uitstekende basis om mee te beginnen.”

Duurzaamheid
Tenslotte is ook duurzaamheid belangrijk voor Den Berk Délice. Zo werkt het bedrijf continu aan de verdere verbetering van zijn gesloten watersysteem en bouwt het een nieuwe opslag- en sorteerfaciliteit die zal worden uitgerust met zonnepanelen en rechtstreeks zal worden aangesloten op het netwerk van een lokaal industriepark voor thermische energieterugwinning. “Telen volgens de Plant Empowerment-principes ondersteunt ook een duurzame aanpak”, stelt Lucas. “Terwijl de agrifood-industrie blijft opschalen, zal data telers in staat stellen om steeds grotere productiegebieden voor gewassen te beheren. En door kennis te delen, nieuwe inzichten te verwerven en ons gebruik van de allernieuwste technologieën te optimaliseren, kunnen we met een optimaal gebruik van middelen een beter rendement halen uit elke vierkante meter – en dat vind ik persoonlijk het belangrijkst”, besluit hij.

Voor meer informatie:
Bezoek de website van Plant Empowerment

Blijf op de hoogte

Nieuwsbrief